Balthus (français, né le 29 février 1908 à Paris – mort le 18 février 2001 à La Rossinière en Suisse), né Balthazar Klossowski, Comte de Rola, est un peintre moderne connu pour ses représentations controversées de jeunes adolescentes. Grandissant à Paris, Balthus est constamment entouré par l’art. Son père est peintre et historien d’art et sa mère, peintre également, est engagée dans une relation de longue date avec le poète Rainer Maria Rilke. De nombreuses grandes personnalités culturelles comme l’écrivain André Gide et l’artiste Pierre Bonnard (français, 1867-1947) figurent parmi les fréquents invités de la maison des Klossowski. Vivant entre Berlin et la Suisse durant son adolescence, l’artiste retourne à Paris en 1924 pour étudier les peintures des maîtres anciens au Louvre, puis déménage en Toscane en 1926 où il étudie les fresques du Quattrocento.

Le travail de Balthus est largement influencé par les enseignements classiques. S’intéressant toujours à l’érotisme nuancé qui mène son travail, il s’essaie à la nature morte, aux scènes de genre, aux paysages, aux portraits et aux techniques comme la composition et la perspective classiques. L’une de ses premières œuvres les plus célèbres s’intitule La Rue (1933) et mêle des contes enfantins avec la perspective et le symbolisme des enseignements des maîtres anciens. En 1934, Balthus expose ses premières peintures érotiques à la galerie Pierre à Paris. L’œuvre la plus acclamée d’entre elles est La Leçon de guitare (1934) qui représente une femme à la poitrine exposée et une jeune fille, la jupe relevée au-dessus de la taille, pendant une leçon de musique. Bien que les personnages soient vêtus, la peinture montre autant d’érotisme, sinon plus, que les peintures traditionnelles de nus. Élaborant son œuvre loin de la pieta classique, Balthus élève ce moment évident d’érotisme au rang de grand art, une idée qui va le suivre plus tard dans son travail. Thérèse Rêvant (1938) et La Chambre (1952–1954) sont d’autres peintures remarquables qui s’éloignent de ce thème.

Alors que beaucoup de choses ont été dites sur l’influence de la vie personnelle de l’artiste sur son travail — il est connu pour fréquenter et épouser des femmes qui ont la moitié de son âge — Balthus est une personne extrêmement secrète, allant jusqu’à interdire à sa famille de parler aux critiques d’art et aux historiens. En 1961, Balthus est nommé directeur de l’Académie de France à la Villa Medicis à Rome, y restant jusqu’en 1977 pour restaurer le bâtiment. Il passe les 20 dernières années de sa vie en Suisse. Le travail de l’artiste est exposé dans de grandes institutions à travers le monde lors de rétrospectives organisées notamment à la Tate Gallery à Londres, au Centre Pompidou de Paris et au Met de New York. L’artiste meurt en 2001.

Chronologie

1908
Born February 29 in Paris, France as Balthasar Klossowski
1922
Executed some maquettes of settings for a Chinese play he proposed to the Staatstheater in Munich
1930
Spent several weeks with his friends the Wattevilles. He fell in love with Antoinette, and painted her portrait. In October, he was called up to perform his military service in the French army. He was drafted in the 4th régiment de tirailleurs marocains (Moroccan artillery), at Kenitra, on the Atlantic coast of Morocco
1933
rented the studio of the Swiss architect Jeanneret, Le Corbusier's cousin, at 4, Rue de Furstenberg. He became friends with Pierre-Jean Jouve
1936
August: Balthus traveled with Pierre Jean Jouve to Soglio, in Engadine
1937
2 April: married Antoinette de Watteville
1943 – 1946
Spent time in Switzerland, then returned to Paris
1946
Balthus separated permanently from Antoinette and moved back to Paris. November-December: exhibition at the gallery Beaux-Arts organized by Henriette Gomès
1947
Summer: trip with André Masson in the south of France. On the Côte d'Azur met up again with Lacan, Sylvia Bataille, Picasso, Françoise Gillot. On that occasion he met Laurence Bataille of whom he made several portraits. Balthus became friends with Albert Camus and Paul Eluard
1948
Albert Camus asked him to design the sets and costumes for L'Etat de Siège directed by Jean-Louis Barrault
1949
Balthus designed the sets and costumes for Boris Kochno's ballet, Le peintre et son modèle. Exhibition at the Pierre Matisse Gallery in New York, with a preface by Albert Camus. Death of Erich Klossowski, at Sanary
1950
Designed the sets and costumes for Mozart's Così fan tutte for the Festival of Aix-en-Provence, commissioned by Cassandre. Painted the first Etude pour le Passage du Commerce-Saint-André
1954
Moved to the Chateau de Chassy near Autun
1957
Exhibition at the Pierre Matisse Gallery in New York. Painted Golden Afternoon, La Toilette, La Sortie du bain
1961
André Malraux, Minister of Culture, appointed Balthus director of the Academy of France in Rome, Villa Medici, despite the opposition of the Institut of which Balthus was not a member
1962
Sent by Malraux on a mission to Japan; there he met Setsuko Ideta. In Rome, became friends with Renato Guttuso, Federico Fellini, Valerio Zurlini, several actors and writers
1967
Balthus and Setsuko Ideta were married in Japan. La Chambre turque and Les Trois sœurs were shown at the Pierre Matisse Gallery in New York. La Chambre turque was purchased by the French state. Balthus began Japonaise au miroir noir and Japonaise à la table rouge
1968
Birth of Fumio, son of Balthus and Setsuko, who would live but two years
1973
Birth of his daughter Harumi. Exhibition at the Musée Cantini of Marseilles
1976
Awarded the Grand Prix National des Arts
1961 – 1977
Appointed Director of the Academie de France in Rome
1981
appointed member of the Royal Academy of London. Completed Le Peintre et son modèle that was received in the collection of the Musée national d'art moderne of Paris
1998
Went to Poland for the first time. He was made doctor honoris causa of the University of Wroclaw
2001
Died

Expositions

1999
Exhibition at the Musée des Beaux Arts of Dijon
1996 – 1997
Exhibition at the Accademia Valentino in Rome
1996
Retrospective at the Centro de Arte Reina Sofia in Madrid
1995
Traveling exhibition in Hong Kong (Museum of Art), Beijing (Palace of Fine Arts) and Taipei (Fine Art Museum)
1994
Retrospective of drawings at the Kunstmuseum of Bern
1993
Retrospective at the Musée cantonal des Beaux Arts of Lausanne
1982
First retrospective of works on paper at Spoleto, curated by Giovanni Carandente. Publication of Balthus by Jean Leymarie, first exhaustive catalog of the paintings (Skira, Genève). La Montagne was received in the collection of the Metropolitan Museum of Art of New York
1971
October - November: major exhibition at the gallery Claude Bernard in Paris of drawings executed in Rome, with a preface by Jean Leymarie
1968
October - November: retrospective at the Tate Gallery in London, curated by John Russel. Began Katia lisant
1958
First exhibitions in Italy, in Turin and Rome. Le Drap Bleu, several still lifes and landscapes
1956
29 February: opening of his exhibition at the gallery Gomès. Exhibition at the Museum of Modern Art in New York. Painted La Tireuse de cartes, Le Rêve II, Le Fruit d'or
1938
March-April - first exhibition at the Pierre Matisse Gallery in New York
1934
First one-man exhibition at the Galerie Pierre, Paris