Gustave Courbet (français, né le 10 juin 1819 à Ornans – décédé le 31 décembre 1877 à La Tour-de-Peilz) est un peintre et un ardent défenseur du mouvement réaliste en France. Son lieu de naissance et sa famille l’inspirent pour bon nombre de ses œuvres. À l’âge de 20 ans, Courbet se rend à Paris, travaille dans des studios d’artistes et étudie les Maîtres anciens au Louvre. Bien que cherchant à installer très tôt son style de peinture et fermement convaincu de l’idée que les artistes doivent décrire la vie de tous les jours, les premières œuvres de Courbet s’inspirent souvent du romantisme.

Après avoir rencontré un succès critique et commercial au Salon de 1849 avec son œuvre L’Après-dînée à Ornans, Courbet peut se permettre de créer des œuvres pour le Salon sans l’avis du jury. Durant le Salon de 1850 – 1851, Courbet présente deux œuvres qui vont devenir ses plus célèbres, à savoir Les Casseurs de pierres et Un Enterrement à Ornans. En créant des toiles à grande échelle qui décrivent la vie de tous les jours, Courbet se rebelle contre les traditions académiques bien établies, qui veulent que les peintures ne comportent que des thèmes historiques, bibliques, mythologiques ou allégoriques.

Tout au long des années 1850, Courbet continue d’entretenir une réputation de provocateur dans le monde de l’art et soumet souvent des œuvres choquantes et sexuelles aux Salons de Paris. En 1870, Courbet refuse l’Ordre national de la Légion d’honneur, après avoir été nominé par Napoleon III. En tant que critique virulent du régime napoléonien, Courbet prend le contrôle de la Commune de Paris en 1871 et ordonne le démantèlement de la colonne Vendôme construite par Napoleon Ier. Il passe du temps en prison, puis en 1873 il est condamné à payer pour la reconstruction de la colonne. Plutôt que de risquer la banqueroute, Courbet s’exile en Suisse où il vit jusqu’à sa mort.

Aujourd’hui, les œuvres de Courbet figurent parmi les plus grands musées du monde, notamment l’Institut d’art de Chicago, le musée Getty de Los Angeles, le Met de New York et le musée d’Orsay.